17 Maggio 2022
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Quale ipotesi è risultata dalla ricerca di David Barker?

David Barker

Il medico ed epidemiologo David Barker, che è morto all’età di 75 anni, ha postulato l’idea, inizialmente controversa ma ora ampiamente accettata, che le malattie croniche comuni come il cancro, le malattie cardiovascolari e il diabete non derivano sempre dai geni cattivi e da uno stile di vita adulto malsano, ma dalla scarsa salute intrauterina e postnatale precoce. In uno dei suoi ultimi discorsi pubblici, ha sostenuto: “La prossima generazione non deve soffrire di malattie cardiache o osteoporosi. Queste malattie non sono imposte dal genoma umano. Esistevano a malapena 100 anni fa. Sono malattie non necessarie. Potremmo prevenirle se avessimo la volontà di farlo”.

Credeva che la medicina di salute pubblica stesse fallendo e che la sua pietra angolare dovesse essere la protezione dell’alimentazione delle giovani donne. L'”ipotesi Barker” o “ipotesi di programmazione fetale” proponeva che l’ambiente del feto e del neonato – determinato dall’alimentazione della madre e dall’esposizione del bambino alle infezioni dopo la nascita – determina le patologie della vita successiva. David ha fatto un’analogia tra gli esseri umani e le automobili: “In tutto il mondo c’è ormai un accordo generale sul fatto che gli esseri umani sono come le automobili. Si rompono o perché vengono guidate su strade accidentate o perché sono state fatte male in primo luogo. Le Rolls-Royce non si rompono, non importa dove vengono guidate. Come possiamo costruire persone più forti? Migliorando l’alimentazione dei bambini nel grembo materno. Il più grande regalo che potremmo fare alla prossima generazione è migliorare la nutrizione e la crescita delle ragazze e delle giovani donne”.

Le idee di David hanno portato a un’esplosione della ricerca in tutto il mondo sui complessi processi di nutrizione e crescita durante la vita intrauterina e postnatale, e su come questi causino le malattie degli adulti. Sempre idealista e motivato dal desiderio di alleviare la sofferenza umana, David credeva che la cattiva salute delle persone nei gruppi socioeconomici più bassi fosse legata alla trascuratezza del benessere di madri e bambini.

David è nato a Londra, figlio di Hugh, un ingegnere, e di Joye, una violoncellista. Alla scuola di Oundle, la carriera scientifica di David è stata innescata da un eccezionale insegnante di biologia, Ioan Thomas, che gli ha dato la libertà di vagare per i campi, i boschi e le rive del fiume intorno alla scuola, dove ha sviluppato il suo interesse per i coleotteri inglesi. Gli fu dato l’accesso dopo l’orario di lavoro alle aule di biologia e usò l’attrezzatura per classificare le sue scoperte. Quando lasciò la scuola, il Museo di Storia Naturale gli chiese di organizzare una spedizione per raccogliere campioni di piante dall’isola islandese di Grimsey.

Ha intrapreso la formazione medica all’ospedale di Guy, Londra, ma ha mantenuto il suo interesse per la scienza per tutto il tempo, e ha avuto il suo primo articolo pubblicato su Nature nel 1961. Nel 1963, un anno dopo la qualifica, è diventato un ricercatore nel dipartimento di medicina sociale dell’Università di Birmingham, studiando sotto Tom McKeown, un epidemiologo sociale.

Nel 1969, con una sovvenzione del MRC, David portò la sua prima moglie, Angela, e quattro figli piccoli in Uganda, per la ricerca Mycobacterium ulcerans (“ulcera di Buruli”). Si sapeva poco di questa infezione invalidante, ma David mise in dubbio la saggezza ricevuta che fosse trasmessa dalle zanzare. Con il chirurgo scozzese Wilson Carswell, dimostrò che le ferite causate dalle canne affilate come rasoi che crescono vicino al fiume Nilo erano alla base della trasmissione dell’ulcera di Buruli. Il soggiorno di David in Uganda fu interrotto quando il presidente Idi Amin fece sprofondare il paese nella crisi e lui raccolse sua moglie e i suoi figli e li portò di notte al sicuro in Kenya.

Nel 1979 David divenne professore di epidemiologia clinica alla scuola di medicina dell’Università di Southampton, e nel 1984 fu nominato direttore della Medical Research Council Environmental Epidemiology Unit, ora MRC Lifecourse Epidemiology Unit.

Fu durante questo periodo che fece la sua osservazione che le mappe del Regno Unito che mostravano, contea per contea, la mortalità neonatale e post-neonatale negli anni 1910 e 20 mostravano una forte correlazione geografica con le mappe che mostravano la morte per malattie cardiache 60-70 anni dopo. Per la prima volta, è stato colpito dalla consapevolezza che un ambiente avverso nel grembo materno e durante l’infanzia potrebbe essere collegato al rischio di malattie croniche in età avanzata. Questo campo – origini evolutive della salute e della malattia, o DOHaD – si è rivelato il fulcro per il resto del lavoro della sua vita. Le prove a sostegno della sua ipotesi sono arrivate da popolazioni lontane come la Finlandia e l’India, e riunisce fisiologi fetali, zoologi, placentologi e nutrizionisti.

David era un uomo caldo e spiritoso che ha creato un ambiente accademico dove la scienza poteva prosperare ma che allo stesso tempo era vivo con battute e divertimento. Ha pubblicato più di 500 articoli di ricerca e 10 libri, è stato membro del Royal College of Physicians, del Royal College of Obstetricians and Gynaecologists e del Royal College of Paediatrics and Child Health. Tra molti altri onori, è stato nominato membro della Royal Society e dell’Accademia delle Scienze Mediche nel 1998 e nominato CBE per i suoi servizi alla medicina preventiva nel 2006.

Angela è morta nel 1980. David lascia la sua seconda moglie, Jan; i suoi tre figli e due figlie dal suo primo matrimonio; un figliastro e due figliastre dal suo secondo; e 13 nipoti.

David James Purslove Barker, medico ed epidemiologo, nato il 29 giugno 1938; morto il 27 agosto 2013

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