26 Settembre 2022
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Qual era il ruolo dei monasteri?

Il monachesimo cristiano è la pratica devozionale di individui che vivono una vita ascetica e tipicamente claustrale dedicata al culto cristiano. Il monachesimo divenne molto popolare nel Medioevo, quando la religione era la forza più importante in Europa. Monaci e monache dovevano vivere isolati dal mondo per diventare più vicini a Dio. I monaci prestavano servizio alla chiesa copiando manoscritti, creando arte, educando la gente e lavorando come missionari. I conventi erano particolarmente attraenti per le donne. Era l’unico posto in cui avrebbero ricevuto qualsiasi tipo di educazione o potere. Permetteva loro anche di sfuggire a matrimoni indesiderati.

I benedettini

Dal VI secolo in poi la maggior parte dei monasteri in Occidente erano dell’Ordine Benedettino. I benedettini furono fondati da Benedetto di Nursia, il più influente dei monaci occidentali e chiamato “il padre del monachesimo occidentale”. Fu educato a Roma, ma presto cercò la vita da eremita in una grotta a Subiaco, fuori città. Attirò poi dei seguaci con i quali fondò il monastero di Montecassino, tra Roma e Napoli, intorno al 520. Egli stabilì la Regola, adattando in parte la precedente Regola anonima del Maestro (Regula magistri), che fu scritta da qualche parte a sud di Roma intorno al 500, e definì le attività del monastero, i suoi ufficiali e le loro responsabilità.

Nel IX secolo, in gran parte sotto l’ispirazione dell’imperatore Carlo Magno, la Regola di Benedetto divenne la guida di base del monachesimo occidentale. I primi monasteri benedettini erano relativamente piccoli e consistevano in un oratorio, un refettorio, un dormitorio, uno scriptorium, alloggi per gli ospiti, ed edifici esterni, un gruppo di stanze spesso abbastanza separate che ricordano più una villa romana di dimensioni decenti che una grande abbazia medievale. Un monastero di circa una dozzina di monaci sarebbe stato normale in questo periodo.

La vita monastica medievale consisteva nella preghiera, nella lettura e nel lavoro manuale. La preghiera era la prima priorità di un monaco. Oltre alla preghiera, i monaci svolgevano una varietà di compiti, come preparare la medicina, scrivere e leggere. Questi monaci lavoravano anche nei giardini e nella terra. Potevano anche passare del tempo nel chiostro, un colonnato coperto intorno a un cortile, dove pregavano o leggevano. Alcuni monasteri avevano uno scriptorium dove i monaci scrivevano o copiavano libri. Quando i monaci scrivevano, usavano una scrittura molto ordinata e disegnavano illustrazioni nei libri. Come parte del loro stile di scrittura unico, decoravano la prima lettera di ogni paragrafo.

L’efficienza della regola cenobitica di Benedetto, oltre alla stabilità dei monasteri, li rese molto produttivi. I monasteri erano i magazzini centrali e i produttori di conoscenza.

San Benedetto
San Benedetto, il fondatore della Regola Monastica Benedettina, di Herman Nieg, Abbazia di Heiligenkreuz, Austria.

Movimento cistercense

La successiva ondata di riforma monastica dopo i Benedettini arrivò con il movimento cistercense. La prima abbazia cistercense fu fondata nel 1098, nell’abbazia di Cîteaux. La nota chiave della vita cistercense fu un ritorno all’osservanza letterale della Regola benedettina, rifiutando gli sviluppi dei benedettini. La caratteristica più sorprendente della riforma fu il ritorno al lavoro manuale, e specialmente al lavoro nei campi. Ispirati da Bernardo di Clairvaux, il principale costruttore dei cistercensi, i cistercensi divennero la principale forza di diffusione tecnologica nell’Europa medievale. Alla fine del XII secolo le case cistercensi erano 500, e al suo apice nel XV secolo l’ordine sosteneva di avere quasi 750 case. La maggior parte di queste furono costruite in zone selvagge, e giocarono un ruolo importante nel portare queste parti isolate dell’Europa alla coltivazione economica.

Ordini mendicanti

Durante il governo di papa Innocenzo III (1198-1216), furono fondati due degli ordini monastici più famosi. Erano chiamati gli ordini mendicanti, o mendicanti, perché i loro membri mendicavano per il cibo e i vestiti. Alla loro fondazione questi ordini rifiutarono il modello monastico precedentemente stabilito di vivere in una comunità stabile e isolata dove i membri lavoravano in un mestiere e possedevano proprietà in comune, compresi terreni, edifici e altre ricchezze. Al contrario, i mendicanti evitavano di possedere proprietà, non lavoravano in un commercio e abbracciavano uno stile di vita povero, spesso itinerante. Dipendevano per la loro sopravvivenza dalla benevolenza della gente a cui predicavano. Di solito viaggiavano in coppia, predicando, curando i malati e aiutando i poveri. Francesco d’Assisi fondò l’ordine dei francescani, che erano noti per il loro lavoro caritatevole. I Domenicani, fondati da San Domenico, si concentravano sull’insegnamento, la predicazione e la soppressione dell’eresia.

L’ordine domenicano nacque nel Medioevo in un’epoca in cui la religione cominciava ad essere contemplata in modo nuovo. Non ci si aspettava più che gli uomini di Dio restassero dietro le mura di un chiostro. Al contrario, essi viaggiavano tra la gente, prendendo come esempio gli apostoli della Chiesa primitiva. Come il suo contemporaneo Francesco, Domenico vide la necessità di un nuovo tipo di organizzazione, e la rapida crescita dei Domenicani e dei Francescani durante il loro primo secolo di esistenza conferma che gli ordini di frati mendicanti rispondevano a un bisogno.

L’ispirazione per l’ordine francescano venne nel 1209 quando Francesco ascoltò un sermone su Matteo 10:9 che lo impressionò così tanto che decise di dedicarsi completamente ad una vita di povertà apostolica. Vestito di un abito ruvido, a piedi nudi e, secondo il precetto evangelico, senza bastone o scrip, cominciò a predicare il pentimento.

Francesco fu presto raggiunto da un eminente concittadino, Bernardo di Quintavalle, che contribuì con tutto ciò che aveva all’opera, e da altri compagni, che si dice abbiano raggiunto le undici unità entro un anno. I frati vivevano nel lebbrosario abbandonato di Rivo Torto, vicino ad Assisi, ma trascorrevano gran parte del loro tempo viaggiando per le contrade montuose dell’Umbria, sempre allegri e pieni di canzoni, ma facendo una profonda impressione sui loro ascoltatori con le loro sincere esortazioni. La loro vita era estremamente ascetica, sebbene tali pratiche non fossero apparentemente prescritte dalla prima regola che Francesco diede loro (probabilmente già nel 1209), che sembra non essere stata altro che una raccolta di passi scritturali che sottolineavano il dovere della povertà.

Similmente a Francesco, Domenico cercò di stabilire un nuovo tipo di ordine, uno che portasse la dedizione e l’educazione sistematica dei vecchi ordini monastici come i Benedettini ai problemi religiosi della fiorente popolazione delle città, ma con più flessibilità organizzativa sia degli ordini monastici che del clero secolare. Il nuovo ordine di Domenico doveva essere un ordine di predicazione, con i suoi membri addestrati a predicare nelle lingue vernacolari. Piuttosto che guadagnarsi da vivere in vaste fattorie come avevano fatto i monasteri, i nuovi frati sarebbero sopravvissuti chiedendo l’elemosina, “vendendosi” attraverso una predicazione persuasiva.

Domenico ispirò ai suoi seguaci la fedeltà al sapere e alla virtù, un profondo riconoscimento del potere spirituale delle privazioni mondane e dello stato religioso, e una struttura governativa altamente sviluppata. Allo stesso tempo, Domenico incoraggiò i membri del suo ordine a sviluppare una spiritualità “mista”. Erano sia attivi nella predicazione che contemplativi nello studio, nella preghiera e nella meditazione. I fratelli dell’Ordine Domenicano erano urbani e colti, così come contemplativi e mistici nella loro spiritualità. Mentre questi tratti ebbero un impatto sulle donne dell’ordine, le monache assorbirono specialmente queste ultime caratteristiche e le fecero proprie. In Inghilterra, le suore domenicane fusero questi elementi con le loro caratteristiche proprie e crearono una spiritualità e una personalità collettiva che le distingueva.

San Francesco
San Francesco d’Assisi, fondatore dell’Ordine dei Frati Minori.

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