28 Giugno 2022
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Perché il cervello è il centro di controllo del tuo corpo?

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  • Contribuito da Suzanne Wakim & Mandeep Grewal
  • Professori (Biologia cellulare e molecolare e Scienza delle piante) al Butte College

Caso di studio: Memoria sbiadita

Ognuna di queste note adesive dai colori vivaci rappresenta un’informazione che qualcuno non vuole dimenticare. Anche se a volte siamo tutti smemorati, la maggior parte delle persone non ha problemi a ricordare cose che sono importanti o di routine per noi, come il nome del nostro amico o come arrivare a lezione. Il nostro cervello, il centro di controllo del sistema nervoso e del resto del corpo, ci permette normalmente di conservare e ricordare le informazioni. Ma se il cervello viene danneggiato, una persona può avere bisogno di affidarsi eccessivamente a promemoria esterni – come questo muro di note adesive – piuttosto che essere in grado di fidarsi della propria memoria. Questo se sono in grado di ricordarsi di scrivere le cose, in primo luogo.

colore diverso di adesivi sul muro

Figura (PageIndex<1>): Stickies

Una persona che ha problemi di memoria è Rosa, che ha 68 anni. Rosa ha avuto difficoltà a ricordare dove aveva posato gli oggetti in casa sua e ha dimenticato alcuni appuntamenti dal medico e pranzi che aveva organizzato con gli amici. La sua famiglia ha iniziato a notare che a volte non ricordava conversazioni recenti, richiedendo loro di ripeterle le cose. Rosa a volte faticava anche a trovare la parola giusta in una conversazione e metteva gli oggetti in posti insoliti, come il latte in un armadietto invece che nel frigorifero. Mentre la maggior parte delle persone fa cose del genere occasionalmente, a Rosa e alla sua famiglia sembrava che ultimamente le stesse succedendo più spesso.

Aveva anche altri sintomi che avevano un impatto sulla sua vita, come la difficoltà a pagare le bollette in tempo e a gestire il suo budget, cosa che prima faceva bene. Rosa attribuì questi vuoti di memoria e di funzionamento mentale ai normali effetti dell’invecchiamento, ma la sua famiglia era preoccupata. Hanno notato che era anche più irritabile del solito e a volte si scagliava verbalmente contro di loro, il che non era da lei. Quando divenne disorientata durante una passeggiata nel suo quartiere e un vicino dovette accompagnarla a casa, la sua famiglia la convinse a vedere un medico.

Oltre a un esame fisico completo e ai test di laboratorio, il medico di Rosa ha intervistato Rosa e la sua famiglia sulla sua memoria, la capacità di svolgere le attività quotidiane e i cambiamenti di umore. Ha anche somministrato una serie di test per valutare la sua memoria e le sue funzioni cognitive, come la sua capacità di risolvere problemi e di usare correttamente i numeri e il linguaggio. Infine, ordinò una scansione del suo cervello per indagare se un tumore o qualche altra causa osservabile stava causando cambiamenti nel funzionamento del suo cervello.

Sulla base dei risultati di questi test, il medico di Rosa è giunto alla conclusione che molto probabilmente ha una lieve malattia di Alzheimer (AD). L’AD è il risultato di cambiamenti anormali nelle molecole e nelle cellule del cervello, caratterizzati da grumi di proteine chiamate placche amiloidi tra le cellule cerebrali e fasci aggrovigliati di fibre proteiche chiamati grovigli neurofibrillari all’interno di alcune cellule cerebrali. Le cellule cerebrali colpite smettono di funzionare correttamente, perdono le loro connessioni con altre cellule cerebrali e alla fine muoiono. L’immagine qui sotto mostra parte di una sezione trasversale di un cervello di un paziente che aveva una grave AD rispetto a una sezione simile di un cervello sano. Si può vedere quanto sia gravemente rimpicciolito il cervello con il MA, a causa della morte di molte cellule cerebrali.

cervello sano contro AlzheimerFigura (PageIndex<2>): Il cervello sano è molto più grande del cervello con il MA.

Il MA è una malattia progressiva, il che significa che il danno e i sintomi associati peggiorano nel tempo. I clinici hanno classificato la progressione in tre fasi principali – AD lieve, moderata e grave. In genere, il MA non può essere diagnosticato definitivamente fino a dopo la morte, quando il tessuto cerebrale può essere esaminato direttamente per placche e grovigli. Tuttavia, sulla base dei sintomi di Rosa e dei risultati dei suoi test, il suo medico pensa che molto probabilmente abbia il MA lieve, quando i cambiamenti del cervello e i sintomi risultanti non sono ancora gravi.

Anche se attualmente non esiste una cura per il MA, e Rosa alla fine peggiorerà, il suo medico dice che i farmaci e le terapie comportamentali possono migliorare e prolungare il suo funzionamento e la qualità della vita nei prossimi anni. Egli prescrive un farmaco che migliora la comunicazione tra le cellule cerebrali, che ha dimostrato di aiutare alcune persone con il MA.

Leggendo questo capitolo, imparerai molto di più su come funzionano il cervello e il resto del sistema nervoso, e la moltitudine di funzioni che controllano nel corpo. Alla fine del capitolo, avrai abbastanza conoscenze sul sistema nervoso per imparare di più sul perché il MA provoca i sintomi che provoca, su come funzionano i farmaci di Rosa e su alcuni nuovi approcci promettenti che possono aiutare i medici a diagnosticare e trattare i pazienti con il MA nelle fasi iniziali.

Panoramica del capitolo: Sistema nervoso

In questo capitolo imparerai a conoscere il sistema nervoso umano, che comprende il cervello, il midollo spinale e i nervi. In particolare, imparerai a conoscere:

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