29 Giugno 2022
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Esistono sacchetti di plastica compostabili?

La persona media usa un tipico sacchetto di plastica per un tempo breve come 12 minuti prima di gettarlo via, senza mai pensare a dove potrebbe finire.

Eppure, una volta consegnato a una discarica, quel sacchetto standard del negozio di alimentari impiega centinaia o migliaia di anni per decomporsi – molto più di una vita umana. I sacchetti costituiscono una quantità allarmante della plastica trovata negli stomaci delle balene o nei nidi degli uccelli, e non c’è da meravigliarsi – globalmente, usiamo tra 1 e 5 trilioni di sacchetti di plastica ogni anno.

I sacchetti di plastica biodegradabili sono commercializzati come soluzioni più ecologiche, in grado di scomporsi in materiale innocuo più rapidamente della plastica tradizionale. Un’azienda sostiene che la loro borsa della spesa “si degrada e si biodegrada in un processo continuo, irreversibile e inarrestabile” se finisce come spazzatura nell’ambiente.

In uno studio pubblicato questa settimana su Environmental Science and Technology, i ricercatori hanno messo alla prova borse apparentemente ecologiche fatte di vari materiali organici e plastici e provenienti da negozi del Regno Unito. Dopo tre anni sepolti nel terreno del giardino, immersi nell’acqua dell’oceano, esposti alla luce e all’aria aperta o riposti in un laboratorio, nessuno dei sacchetti si è rotto completamente in tutti gli ambienti.

Infatti, i sacchetti biodegradabili che erano stati lasciati sott’acqua in una marina potevano ancora contenere un carico completo di generi alimentari.

“Qual è il ruolo di alcuni di questi polimeri veramente innovativi e nuovi?” ha chiesto Richard Thompson, un biologo marino dell’Università di Plymouth e autore principale dello studio. Un polimero è una catena ripetuta di sostanze chimiche che costituisce la struttura di una plastica, sia biodegradabile che sintetica.

“Sono difficili da riciclare e sono molto lenti a degradarsi se diventano rifiuti nell’ambiente”, ha detto Thompson, suggerendo che queste plastiche biodegradabili possono causare più problemi di quanti ne risolvano.

Cosa hanno fatto i ricercatori

I ricercatori hanno raccolto campioni di cinque tipi di borse di plastica.

Il primo tipo era fatto di polietilene ad alta densità – la plastica standard che si trova nei sacchetti dei negozi di alimentari. È stato usato come confronto per altri quattro sacchetti etichettati come ecologici:

  • Un sacchetto di plastica biodegradabile fatto in parte da gusci di ostriche
  • Due tipi di borse fatte di plastica oxo-biodegradabile, che contengono additivi che le aziende dicono che aiuta la plastica a rompere più velocemente
  • Una borsa compostabile fatta con prodotti vegetali

Ogni tipo di sacchetto è stato messo in quattro ambienti. Le borse intere e le borse tagliate a strisce sono state sepolte nel terreno del giardino all’aperto, immerse nell’acqua salata in una marina, lasciate esposte alla luce del giorno e all’aria aperta, o sigillate in un contenitore scuro in un laboratorio a temperatura controllata.

Ossigeno, temperatura e luce cambiano la struttura dei polimeri plastici, ha detto Julia Kalow, un chimico dei polimeri della Northwestern University, che non è stato coinvolto in questo studio. Così anche le reazioni con l’acqua e le interazioni con i batteri o altre forme di vita.

Cosa hanno trovato gli scienziati

Anche in un ambiente marino difficile, dove le alghe e gli animali hanno coperto rapidamente la plastica, tre anni non sono stati sufficienti per abbattere nessuna delle plastiche, tranne l’opzione compostabile a base vegetale, che è scomparsa sott’acqua entro tre mesi. I sacchetti derivati dalle piante, tuttavia, sono rimasti intatti ma indeboliti quando sono stati sepolti sotto il terreno del giardino per 27 mesi.

L’unico trattamento che ha costantemente rotto tutti i sacchetti è stata l’esposizione all’aria aperta per più di nove mesi, e in quel caso anche il sacchetto standard di polietilene tradizionale si è disintegrato in pezzi prima che fossero passati 18 mesi.

“Ritengo che questo lasso di tempo sia troppo lungo perché questi prodotti possano essere considerati un vantaggio per l’ambiente”, ha detto Thompson.

Una garzetta cerca cibo tra i rifiuti raccolti nel fiume Los Angeles dopo le inondazioni. I rifiuti di plastica possono danneggiare la fauna selvatica come uccelli, pesci, tartarughe e balene. County of Los Angeles Department Public Works/Bob Riha, Jr.

Una garzetta cerca cibo tra i rifiuti raccolti nel fiume Los Angeles dopo le inondazioni. I rifiuti di plastica possono danneggiare la fauna selvatica come uccelli, pesci, tartarughe e balene. Foto della Contea di Los Angeles Dipartimento Lavori Pubblici/Bob Riha, Jr.

Anche se questi sacchetti impiegano meno tempo a rompersi rispetto ai tradizionali sacchetti di plastica, come rifiuti avrebbero comunque abbastanza tempo per diventare cibo potenzialmente mortale per gli animali dell’oceano come uccelli marini, balene, tartarughe o pesci. Inoltre, sarebbero ancora un pugno nell’occhio e occuperebbero spazio nelle strutture per i rifiuti per mesi o anni.

E quando alcuni dei sacchetti di plastica sembravano rompersi, come quelli lasciati all’aria aperta, non era chiaro se la disintegrazione fosse completa.

“La plastica che è andata persa è diventata solo pezzi di plastica più piccoli? Ha chiesto Kalow, “O è diventata molecole che potrebbero dissolversi in acqua ed essere consumate?”

Gli studi futuri, ha detto, dovrebbero scavare nel destino di quelle particelle di plastica disintegrate, per accertare se veramente si rompono e scompaiono – o diventano microplastiche e sostanze chimiche dannose.

Perché è importante

Anche i sacchetti di plastica standard non possono essere riciclati dal cestino di casa, quindi la maggior parte finisce in discarica o viene spazzata via dall’acqua o dal vento, diventando spazzatura.

I sacchetti biodegradabili e compostabili dovrebbero risolvere questi problemi, ma lo studio indica che per ora non è così.

Questi sacchetti alternativi non sono destinati a finire come rifiuti per strada o nell’ambiente naturale – idealmente, sarebbero tutti trattati proprio come i produttori si aspettano. I sacchetti biodegradabili verrebbero messi in discarica o, in alcuni casi, riciclati in nuove plastiche – almeno in teoria.

Ma “anche se possiamo fare qualcosa che è riciclabile, questo non significa che qualsiasi impianto di riciclaggio commerciale sarebbe interessato a trattarlo”, ha detto Kalow. Le plastiche biodegradabili non possono generalmente essere riciclate con altre plastiche – infatti, possono rovinare altre partite di plastica riciclabile, degradando il prodotto fino a renderlo inutilizzabile.

Nel frattempo, gli eco-consapevoli dovrebbero sperare che i loro sacchetti compostabili finiscano in impianti di compostaggio industriali dove le alte temperature e le condizioni favorevoli per i batteri e altri esseri viventi li scompongono. (I sacchetti compostabili nelle discariche fredde e prive di ossigeno possono effettivamente essere conservati piuttosto che distrutti.

I sacchetti di plastica si lavano come parte dei rifiuti sulle spiagge di tutto il mondo. REUTERS/Ricardo Rojas

I sacchetti di plastica si lavano come parte dei rifiuti sulle spiagge di tutto il mondo. Foto di REUTERS/Ricardo Rojas

Questi sono i veri problemi, ha detto Thompson. Etichette come “biodegradabile”, “compostabile” o anche “riciclabile” sono teoriche – non riflettono la realtà di ciò che accade ai materiali che buttiamo via o gettiamo negli oceani, e non aiutano le persone a capire accuratamente come liberarsene.

Tre anni dopo che i sacchetti di plastica dei ricercatori sono stati sepolti o sommersi, erano quasi utili – e dannosi – come il giorno in cui sono stati fatti.

Alcune semplici soluzioni potrebbero aiutare. Thompson ha suggerito che i prodotti standardizzati, fatti con gli stessi set di materiali, potrebbero snellire i nostri sistemi di gestione dei rifiuti e permettere a molti più rifiuti di essere riciclati con profitto. Kalow, il chimico dei polimeri, ha detto che potrebbe esserci ancora una speranza per nuove e migliori plastiche biodegradabili, se solo potessimo scoprire questa tecnologia.

Nel frattempo, non fa male ricordare la tua borsa riutilizzabile mentre vai al negozio.

A sinistra: in un nuovo studio, la scienziata marina Imogen Napper dimostra che anche dopo anni sott’acqua, i sacchetti pubblicizzati come biodegradabili possono ancora contenere un carico di generi alimentari. Immagine per gentile concessione dell’Università di Plymouth

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