25 Gennaio 2022
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Cos’era la tassa elettorale del 1990?

La poll tax (o community charge) avrebbe dovuto rendere le finanze dei consigli locali più giuste e più responsabili. Invece ha scatenato disobbedienza civile, rivolte e una ribellione nel partito conservatore.

I documenti di gabinetto del 1989 e del 1990, rilasciati oggi all’Archivio Nazionale di Kew, rivelano la reazione alla crisi nel cuore del governo. Mostrano quanto fosse coinvolta la stessa prima ministra.

E indicano il momento in cui ha capito che la sua politica di punta si era trasformata in un disastro politico che stava colpendo non i consigli locali laburisti, ma i suoi sostenitori naturali.

La sola dimensione dei file – ci sono nove spesse cartelle manila compilate nel corso di 18 mesi – sono la prova di quanto la tassa elettorale abbia dominato il pensiero del governo. Mark Dunton, uno specialista in documenti moderni presso gli Archivi Nazionali, la chiama “un gigante”.

Anche se semplice in linea di principio, la tassa si rivelò immensamente complessa nella pratica. I file sono pieni di documenti altamente tecnici, molti dei quali annotati dalla signora Thatcher.

Includono anche un avvertimento dell’aprile 1989 che rischiava una multa se non avesse completato in tempo il suo modulo di registrazione.

Ma le sfide tecniche dell’introduzione della tassa impallidirono accanto ai problemi politici che essa sollevò.

Il governo si aspettava l’opposizione ad una misura specificamente mirata ai consigli ad alta spesa, principalmente controllati dai laburisti. Quello che non si aspettavano era la reazione dei loro stessi sostenitori, mentre la data dell’aprile 1990 per la sua introduzione in Inghilterra e Galles si avvicinava.

Nel settembre dell’anno precedente il suo segretario all’ambiente, Chris Patten notò “una buona dose di pressione che si stava sviluppando” e Nigel Lawson, che si sarebbe dimesso da cancelliere il mese successivo, disse alla signora Thatcher: “Siamo di fronte ad una situazione parlamentare potenzialmente difficile”.

A gennaio, Patten le stava dicendo che ci potevano essere fino a 83 deputati ribelli sui banchi dei Tory. E ha avuto un forte senso della rabbia tra gli ex leali elettori conservatori in marzo, quando un elettore del deputato del Norfolk Ralph Howell le ha scritto.

Il signor WE Jones e sua moglie erano settantenni, vivevano con pensioni modeste e con la poll tax avrebbero pagato più del doppio di quanto pagavano con il vecchio sistema di tasse, mentre le persone più agiate in case grandi avrebbero pagato meno. Ha accusato il primo ministro di essere indifferente.

“Lei ha approfittato della sua posizione per imporci la sua volontà al punto che ora lei è praticamente un dittatore che calpesta chiunque si opponga”, ha scritto il 3 marzo.

Nei file rilasciati oggi l’indirizzo della coppia è stato redatto, anche se un memo successivo rivela che vivevano in una casa chiamata Dream of Delight nel villaggio di Great Snoring.

Howell chiese un incontro. Il consigliere del primo ministro Mark Lennox-Boyd ha suggerito di concedergli un’udienza: “L’incontro sarà una perdita di tempo, ma ho paura che lei dovrà farlo per tenere a bada la sua frustrazione”.

Eppure i documenti suggeriscono che potrebbe non essere stata una perdita di tempo, perché questo fu il punto in cui la signora Thatcher capì finalmente che qualcosa doveva essere fatto.

Non si rivolse al suo segretario all’ambiente Chris Patten, che aveva il compito di introdurre la nuova tassa, ma al suo cancelliere appena nominato, John Major. Il 25 marzo (sei giorni prima di un’enorme manifestazione contro la tassa elettorale a Londra, che sfociò in gravi disordini) i documenti contengono una “nota per il verbale” di una conversazione telefonica tra i due.

Invece di puntare un riflettore sui consigli locali spendaccioni, ha detto, il governo stava ricevendo la colpa per i costi elevati, e l’impatto stava cadendo su quelli nei gruppi di reddito medio, quello che ha chiamato il “mezzo coscienzioso”.

Major si è detto d’accordo con la necessità di quella che ha definito una “revisione radicale” per trovare un modo per limitare le tariffe e dare più soldi alle autorità locali, ma senza aumentare la spesa pubblica complessiva.

Nei due mesi successivi i documenti rivelano una successione di riunioni di crisi mentre i ministri cercavano disperatamente di trovare una via d’uscita dalla loro situazione, compresa l’ingiustizia percepita di un sistema in cui “Duchi e spazzini” pagavano entrambi allo stesso modo.

Un’idea era quella di raccogliere più denaro. I consigli dovrebbero essere autorizzati ad usare il denaro proveniente dalla vendita delle case popolari per sovvenzionare la tassa elettorale? O le persone con redditi più alti dovrebbero pagare di più? Quell’idea è stata ventilata dal primo ministro stesso in un insolito “minuto personale” firmato a Major il 9 aprile.

E lei aveva un’altra idea: mettere un penny extra su un gallone di benzina e distribuire il ricavato ai consigli. Ha scritto il suggerimento a mano tre volte su un promemoria del 10 aprile che elencava le opzioni. Ma nessuno dei suoi colleghi sembra aver prestato attenzione e l’idea non è andata da nessuna parte.

Nel frattempo c’era una crescente spaccatura. Patten e il ministro del governo locale Michael Portillo volevano aumentare le sovvenzioni del governo centrale alle autorità locali. La signora Thatcher non ne voleva sapere. “No”, scrisse fermamente a margine in un’occasione.

Poi lei e Major, senza apparentemente consultare Patten, ebbero l’idea di permettere ai consigli locali di riscuotere una tassa elettorale più alta di quella stabilita dal governo centrale, a condizione di sottoporla prima ad un referendum locale (un “sondaggio sulla tassa elettorale”).

Patten si oppose, ritenendo che la legislazione necessaria sarebbe stata “enorme nel suo significato politico” e difficile da far passare in Parlamento. Uno dei segretari privati della signora Thatcher, Barry Potter, suggerì che Patten si sentiva “ammaccato” per essere stato ignorato.

Alla fine di giugno Potter disse al primo ministro che Patten e Portillo, che ancora sostenevano di avere più fondi dal governo, erano ormai “isolati”.

Oggi Michael Portillo dice che lui e Chris Patten volevano davvero trovare un modo efficace per abolire la tassa elettorale: “Volevamo toglierle le budella, toglierle i pezzi che facevano male… ma riconoscevamo per la sua sensibilità che avrebbe dovuto ancora chiamarsi tassa elettorale”.

Credevano anche che il problema avrebbe richiesto denaro del governo centrale per essere risolto. “Vale la pena ricordare che quando la poll tax fu alla fine sostituita dalla council tax, costò circa 6 miliardi di sterline in denaro dell’epoca – una cifra enorme. E sono abbastanza sicuro che Chris Patten ed io chiedevamo solo una frazione di questo”, dice Portillo.

Per quanto riguarda le lezioni da imparare dalla debacle, egli traccia un parallelo tra la decisione di introdurre la tassa elettorale “senza pensarci bene” e la decisione di David Cameron di tenere un referendum sull’Europa senza pensare alle conseguenze.

“La lezione dovrebbe essere: pensa attentamente prima di fare le cose. Ma le possibilità che i primi ministri lo imparino sono, credo, scarse”.

Ma niente ha funzionato. Le difficoltà pratiche e le pressioni politiche erano troppo grandi e la carriera della signora Thatcher stava naufragando. A novembre Michael Heseltine, uno schietto critico della tassa elettorale, scatenò un concorso per la leadership dal quale uscì vincitore John Major.

Nominò Heseltine come segretario all’ambiente, aumentò l’IVA per generare denaro extra per i consigli e annunciò l’abolizione della tassa sulla comunità, e la sua sostituzione con la tassa comunale, nel marzo 1991.

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31 marzo 1990
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